日本農業は世界に勝てる

先端技術で飛躍、日本の農業イノベーション キヤノングローバル戦略研究所 山下一仁氏

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最近の先進的な農業は、工業技術をふんだんに取り入れている。先端のIT技術を活用した精密農業、あるいはスマート農業と言われるやり方が開発され、普及しつつある。

例えば、各種センサーを搭載した装置を農地に設置することで、遠隔から24時間農地の状況を監視することができる。また一片の農地でも土中の栄養分にバラツキがあるが、農地を細かく分けて必要な部分に必要な量だけの肥料を投入すれば、無駄なコストを節約することができる。

さらに、GPSにより得られた葉の色の情報から作物の生育状況を判断し、最も良い状態のときに収穫することが可能になる。つまり、コストダウンと高品質化により所得を向上させることが可能となるのである。農業分野でもイノベーションには目覚ましいものがある。

具体的には、GPSを活用して農地の位置、面積を正確に測定するとともに、土壌センサーにより土壌成分を調査した結果や、窒素センサーで作物の葉色を分析した結果を地図に落とすことにより、小区画ごとに肥料の使用量を多くしたり少なくしたりすることができるようになっている。GPSを使って農業機械を正確に走行させることにより、直線的な畝作りも可能となる。

また、気象の状況やわずかな変化についての情報を探知するロボットやセンサーを農場に設置して病害虫の発生を予測することで、無駄のない農薬散布が可能となる。低農薬、低コストの農業である。

過剰な肥料投入で稲が伸びすぎて倒伏するのを防止するため、田んぼの場所ごとの肥沃度をセンサーで測定しながら必要な量の肥料を散布する田植え機も開発されている。具体的には、前輪で土壌の栄養分と深さを測定し、施肥量を判定、1秒後には田植え機の後部から必要な量の肥料を落とす。30アール(3000平方メートル)という標準的な水田区画で、1万ポイントの点で最適な施肥を行う。1平方メートル当たり3.3ポイントの精密農業である。

飲料企業の伊藤園は、茶畑に100ヘクタール当たり約10台のセンサーを設置し、茶葉に特定の波長の光をあてて芽の生長や色を測定し、GPS情報と合わせて、茶葉の品質が最も良くなる収穫時期を判定する。畑をこまめに見回る労力が削減するとともに生産物の収量や品質も向上する。

このような技術は、北海道のような大区画の農地にだけ適用できるのではない。都府県の農地は、零細分散錯圃(※)という特徴がある。農地が分散していると、当然ながら、大区画の農地よりも農地1枚ごとの肥料や作物生育などの状況が大きく異なることになる。経営規模が大きいが、圃場が分散しているという都府県の農業経営にも、これらの技術を活用するメリットは大きい。

(※)一農家の経営農地(圃場)があちこちに分散している実態。一つの場所に農地がまとまって存在していると自然災害を一気に受けてしまうため、危険分散を図るとともに、上流と下流に各農家の水田を分散させ、公平な河川水の利用を行わせるとの観点から編み出された、江戸時代の知恵の産物である。しかし、この古い時代の知恵が農業の近代化、合理化を著しく阻害している。

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